Sitôt la confirmation de la gravité de la blessure au genou de Nicolas De Jong (rupture du ligament croisé antérieur) le staff palois s'est mis en quête d'un remplaçant destiné à renforcer le secteur intérieur. Dès hier en point presse, le coach Laurent Vila avait défini le profil du joueur recherché :

"Ce sera un poste 5 car il nous faut de la densité à l'intérieur. Ce ne sera pas Nicolas De Jong ou sa copie, cela n'existe pas mais ce sera un joueur qui aura des compétences pour la JeepELITE. Cela signifie un joueur passé par notre championnat ou qui aura quelque chose à donner à l'équipe lors des confrontations en JeepELITE."

En fonction de ces critères, les Béarnais ont jeté leur dévolu sur le pivot très expérimenté américano-nigérian Ekene Ibekwe (34 ans, 2.07m) :  tout sauf un inconnu en France, lui qui a évolué successivement à l'Elan Chalon, le CCRB puis Levallois depuis 2016, après un premier passage lors de ses débuts en pro à Besançon (2007-2008). Ekene Ibekwe se distingue par ses qualités défensives mais possède également de bonnes mains (40% derrière l'arc la saison dernière avec Levallois). Au fil de sa riche carrière, le joueur formé à l'université du Maryland a eu l'occasion de beaucoup voyager : Turquie, Israël, Allemagne, Espagne mais aussi Nouvelle-Zélande, Russie, Porto-Rico et le Liban, un pays dans lequel il a évolué lors de la saison 2015-2016 mais aussi beaucoup plus récemment en ce début de saison (Al Riyadi , 4 matches, 17.5 pts, 5.8 rbds/m). Nul doute qu'un élément disposant d'un tel pedigree, ne devrait pas mettre beaucoup de temps à s'intégrer au sein du collectif palois. Cela tombe plutôt bien, puisque de temps, les Palois n'en disposent pas à l'heure où les rendez-vous s'enchaînent toutes les 72 heures.

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Ekene Ibekwe compilait 7.1 pts et 4.7 rbds/m pour 10.8 d'évaluation en 18 min/m la saison dernière sous le maillot de Levallois ©Karen Mandau

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Ekene Ibekwe sous les couleurs de Levallois la saison passée face à Travis Leslie, alors à Boulazac. Ils vont désormais évoluer sous le même maillot vert et blanc ©Karen Mandau

Arrivé en fin d'après-midi mercredi à l'aéroport de Pau, Ekene découvrira ses nouveaux coéquipiers jeudi au retour de Nanterre. Si qualifié à temps, il pourrait faire ses débuts sous le maillot palois dès samedi à Roanne. 

Ekene Ibekwe
Né le 19.05.1985 (34 ans) à Los Angeles
2.07m - Poste 5/4